L’Arche d’Alliance face aux philistins

Chères lectrices, chers lecteurs,

si un objet est représentatif de l’Ancien Testament au yeux du lecteur peu averti, c’est bien l’Arche d’Alliance. Les aventures d’Indiana Jones ne sont pas étrangères à sa célébrité, il a à travers le temps fasciné et généré bon nombre de théories. Je vous propose de voir avec cet article un passage éloquent sur le rôle de l’Arche d’Alliance.

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La situation – aux prises avec les philistins

Le texte que je vous propose se trouve dans le premier livre de Samuel, à l’époque où Samuel transmettait à tout Israël la parole que l’Éternel lui adressait (1 S 4.1). En plein XIe siècle avant Jésus-Christ nous sommes peu de temps avant l’installation de la monarchie unifiée, à la fin d’une époque dite période des juges. Les philistins viennent de battre l’armée israélite, ceux-ci pensent alors à utiliser l’Arche d’Alliance afin de s’assurer la victoire lors de la prochaine bataille.

Le texte – 1 S 4.3-11 (traduction Louis Segond 1910)

3 Le peuple rentra au camp, et les anciens d’Israël dirent : Pourquoi l’Éternel nous a-t-il laissé battre aujourd’hui par les Philistins ? Allons chercher à Silo l’arche de l’alliance de l’Éternel; qu’elle vienne au milieu de nous, et qu’elle nous délivre de la main de nos ennemis. 4 Le peuple envoya à Silo, d’où l’on apporta l’arche de l’alliance de l’Éternel des armées qui siège entre les chérubins. Les deux fils d’Eli, Hophni et Phinées, étaient là, avec l’arche de l’alliance de Dieu.

5 Lorsque l’arche de l’alliance de l’Éternel entra dans le camp, tout Israël poussa de grands cris de joie, et la terre en fut ébranlée. 6 Le retentissement de ces cris fut entendu des Philistins, et ils dirent : Que signifient ces grands cris qui retentissent dans le camp des Hébreux ? Et ils apprirent que l’arche de l’Éternel était arrivée au camp. 7 Les Philistins eurent peur, parce qu’ils crurent que Dieu était venu dans le camp. Malheur à nous! dirent-ils, car il n’en a pas été ainsi jusqu’à présent. 8 Malheur à nous! Qui nous délivrera de la main de ces dieux puissants ? Ce sont ces dieux qui ont frappé les Égyptiens de toutes sortes de plaies dans le désert. 9 Fortifiez-vous et soyez des hommes, Philistins, de peur que vous ne soyez asservis aux Hébreux comme ils vous ont été asservis; soyez des hommes et combattez !10 Les Philistins livrèrent bataille, et Israël fut battu. Chacun s’enfuit dans sa tente. La défaite fut très grande, et il tomba d’Israël trente mille hommes de pied. 11 L’arche de Dieu fut prise, et les deux fils d’Eli, Hophni et Phinées, moururent.

L’Arche d’Alliance, une arrivée qui ne passe pas inaperçue

L’auteur biblique nous offre une vision digne des plus grands films épiques. La clameur des légions saluant le Général Maximus dans Gladiator ou encore le discours enflammé de William Wallace à son armée dans Braveheart, telle a due être l’ambiance au sein des troupes israélites à l’arrivée de l’Arche d’Alliance, lorsque l’Arche de l’alliance de l’Éternel entra dans le camp, tout Israël poussa de grands cris de joie, et la terre en fut ébranlée (verset 5). Le livre de Samuel insiste ici sur l’espérance fondée sur l’arrivée providentielle de l’Arche dans la bataille qui s’annonce.

L’Arche d’Alliance a une réputation qui le précède

Nous venons de mettre le doigt sur l’effet produit de l’arrivée de la relique au sein de l’armée israélite. Nous pouvons voir que la réputation de l’Arche dépasse les limites du peuple d’Israël, malheur à nous! Qui nous délivrera de la main de ces dieux puissants? Ce sont ces dieux qui ont frappé les Égyptiens de toutes sortes de plaies dans le désert (verset 8). Les philistins raisonnent en philistins, comme nous pouvons lire ils pensent qu’Israël possède un panthéon de divinités, cependant ils sont au fait des miracles accomplis pour ce peuple.

Pourquoi l’Arche d’Alliance n’a-t-il pas « fonctionné »?

Malgré l’arrivée tonitruante de la relique au sein de l’armée et la crainte inspirée au camp philistin le résultat de la bataille est sans appel, les philistins livrèrent bataille, et Israël fut battu (verset 10). Cette défaite de l’armée israélite peut étonner quand nous avons en mémoire la glorieuse conquête de Canaan sous la direction de Josué et le rôle joué par l’Arche en procession. Où est donc le bug face aux philistin? Pourquoi le pouvoir de l’Arche ne s’est-t-il pas manifesté pour offrir une victoire éclatante au peuple de Dieu?

Nous pouvons donner une réponse satisfaisante en affirmant que l’Arche d’Alliance n’a aucun pouvoir. Quand il était utilisé en procession pour faire le tour de la ville de Jéricho, la consigne et le pouvoir venaient de l’Éternel. Quand il était placé sous la tente dans le désert, c’était sur les plans de l’Éternel. Dans le passage que nous étudions à présent, ce sont les hommes, de leur propre chef, qui décident d’apporter l’Arche d’Alliance pour obtenir une victoire militaire. Face aux philistins, les israélites ont en quelque sorte été superstitieux. Ils ont considéré l’Arche comme une relique, un talisman magique, une potion, ou que sais-je encore. Ils ont placé leur confiance dans un coffre en bois d’acacia, qui n’a aucun pouvoir en lui-même.

Cette défaite des israélites peut être vue comme une sorte d’avertissement, une invitation à se détacher des reliques. L’Arche d’Alliance n’est rien si l’Éternel n’est pas aux commandes. Nous pouvons voir dans le résultat de cette bataille un enseignement pour notre propre relation à l’Éternel. Les liturgies, rituels, sacrements, ne sont rien en eux même. De même que Dieu a manifesté un temps sa puissance à travers l’Arche, il nous donne aujourd’hui le moyen de le célébrer à travers la louange et la liturgie. Ne soyons donc pas comme les israélites face aux philistins et ne pensons pas qu’une liturgie seule, routinière, vidée petit à petit de sa substance spirituelle, nous sera d’un quelconque secours pour nos maux. Attachons nous plutôt au modèle de la prise de Jéricho, où tout se passe en se laissant faire sous la conduite de l’Éternel et où louange et liturgies sont remises au service du Très-Haut.

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